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Comprendiendo los Pastizales

Por Stephanie Bittner
Ilustrado por James Baxter

Traducido por Ana Lucía García

Mostrar/Ocultar palabras que debes conocer

  • Herbívoro: un animal que sólo come plantas.
  • Plántula: planta nueva y tierna recién germinada.
  • Transitorio: un estado o característica de algo que está cambiando.

Pastos y zacates dominantes

Wet grasslandSi vives en una ciudad o un suburbio, probablemente nunca hayas visto pasto aparte del césped que existe en el parque o en tu jardín. Pero quizá sepas que debes dedicarle mucho tiempo a mantener el césped en la mejor condición. Tienes que regarlo y podarlo. Tienes que quitarle la hierba, el diente de león y las plántulas de árbol que se han germinado. Es probable que sólo tengas un tipo de pasto.

En su forma más sencilla, un pastizal es precisamente eso – terreno cubierto en su mayoría por pasto, parecido al césped del parque o de tu casa. Sin embargo, después de observar detalladamente descubrirás que el césped cuidadosamente mantenido y un pastizal silvestre son muy distintos.

Un pastizal no tiene un jardinero particular que lo atienda, que le quite la hierba y lo mantenga lleno de pasto saludable, esto significa que el medio ambiente por sí mismo evita que los árboles cubran por completo los pastizales y que desarrollen adaptaciones para que el pasto se mantenga saludable. En los pastizales crecen muchas diferentes especies de pastos y zacates al igual que flores, arbustos y hasta algunos árboles y habitan diversos animales sobre y debajo del suelo y de distintos tamaños, algunos animales son tan pequeños como un perrito de pradera y otros tan grandes como un bisonte.

Distintos nombres para los distintos pastizales

A los pastizales se les conoce por distintos nombres alrededor del mundo. A los pastizales norteamericanos se les llaman praderas o llanos y son hábitat de famosas bestias como el bisonte americano y aves como la gallina de la pradera. También se les llama praderas de pasto alto o de pasto corto, dependiendo del tipo de pastos o zacates que se da en ese pastizal.

MoorA los pastizales sudafricanos se llaman sabanas, mientras que en Sudamérica se les llaman pampas y llanos. Desde Europa hasta Asia a los pastizales se les llama estepas, excepto en Hungría donde se les llaman llanos. A los pastizales que se encuentran en el medio de un bosque se les llaman prados.

Quizá te preguntarás, ¿Por qué existen tantos nombres para los pastizales? ¿Qué acaso los pastizales no son lo mismo en todas partes del mundo? De hecho, no lo son. Depende de la zona geográfica, los pastizales son muy distintos. Los pastizales reciben distintas cantidades de lluvia, algunos reciben muy poca lluvia y son pastizales desérticos, mientras que otros reciben bastante lluvia y se inundan todo o parte del año. Muchos son planos, pero algunos existen en las laderas de montañas.

Estas diferencias resultan en distintas especies de plantas y animales que existen en los pastizales. Algunos pastizales en Nepal tienen especies de pastos y zacates que crecen casi 20 pies (seis metros) de altura, mientras que algunos pastizales en los Estados Unidos tienen pastos y zacates de menos de un pie (.30 metros) de alto. Aunque los rinocerontes y los hurones son animales de los pastizales, no se encuentran en el mismo pastizal. Los rinocerontes habitan en las sabanas, mientras que los hurones en la pradera.

La geografía de los pastizales

Map of grasslands
Los pastizales se encuentran por todo el mundo y cubren la más amplia distancia de latitudes (distancia angular en la superficie terrestre) que cualquier otro tipo de bioma como los de las selvas tropicales, los desiertos y la tundra.
 
Los pastizales se encuentran en todos los continentes, con excepción de la Antártida. No se encuentran tampoco en el ártico donde el clima es simplemente muy extremo para que los pastos puedan florecer.
 
Dependiendo de donde se encuentren los pastizales, pueden ser tropicales lo que significa que las temperaturas permanecen similar durante el año entero. Los pastizales templados tienen temperaturas calientes durante el verano y frías en el invierno.

¿Un bioma transitorio?

Forest and grasslandSi observas que en un continente existen ambos bosques y desiertos, notarás que normalmente existen pastizales entre esos dos biomas. No sólo eso, si no que algunos de esos bosques y desiertos fueron una vez, hace mucho tiempo, pastizales. Las áreas donde empezaron a germinar árboles en el pastizal se convirtieron en bosques. Las áreas donde murió el pasto se convirtieron en desiertos.

Por esta razón, el bioma pastizal se considera un bioma transitorio a medio camino entre bosques y desiertos. Un pastizal puede convertirse en un bosque o un desierto dependiendo de las condiciones como la temperatura, la cantidad de lluvia que cae, la frecuencia de los fuegos y los cambios en población de los herbívoros que habitan en esa área. Entre más y más árboles se dan en un pastizal, a veces se le llama sabana.
 

Imágenes vía Wikimedia commons. Imagen del pastizal subtropical vía Katy Prairie Conservancy.
purple prarie

Este colorido pastizal subtropical al sudeste de Texas muestra la amplia variedad de plantas que pueden crecer en un pastizal. 

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