Indiana Jane
Por: Kelly Harkins
Traducido por: Juan Maldonado

Mostrar/Ocultar palabras que debes conocer

Ancestro: persona de la que descendemos, que vivió hace generaciones.

Antiguo: muy viejo.

Bacteria: organismos microscópicos de una célula que crecen y se multiplican por todas partes en la Tierra. Pueden ser tanto útiles como dañinas para los animales.

Civilización: la cultura de una sociedad particular que ha alcanzado un nivel avanzado, como la posesión de un gobierno, leyes y lenguaje escrito.

Enzima: una molécula que cambia la velocidad de reacciones químicas dentro de una célula.

Patógeno: un virus, bacteria, hongo o parásito que infecta y daña a un huésped vivo.

Restos humanos: cualquier esqueleto o momia de una persona que vivió en el pasado.

Ritual: una costumbre que siempre se hace de la misma manera, y a veces con propósito ceremonial.

Un mundo fantástico

Bacillus coagulans

Muchos de los microbios en nuestro cuerpo nos ayudan, como esta bacteria, Bacillus coagulans. Imagen proporcionada por Dr. William A. Clark.

Bienvenido a un mundo lleno de billones de bichos. No tan solo escarabajos o hormigas. No, estos organismos son tan pequeños que necesitas un microscopio para verlos. Les llamamos microbios. ¿Dónde está este mundo? Es tu cuerpo.

Por cada una de tus células en tu cuerpo, hay más de un microbio. Esto significa que hay entre 2-3 libras de esos organismos invisibles en o dentro de tu cuerpo.

Microbios en el cuerpo humano han ido evolucionando durante millones de años y tienen tareas muy importantes. Algunos nos ayudan a digerir la comida. Otros microbios beneficiosos luchan contra los malos. Incluso algunos hacen oler tus pies.

Pero algunos microbios son extraños en nuestros cuerpos y te hacen enfermar. Hay algunas bacterias, parásitos y patógenos que no tienen beneficio tenerlos dentro o fuera de nuestros cuerpos.

Mycobacterium tuberculosis

Algunos microbios causan enfermedades, como esta bacteria que causa la Tuberculosis. Haz click aquí para más detalles.

Hoy en día, usamos medicinas para matar los microbios malos. Este no era el caso si vivías hace cientos de años. Tu cuerpo tenía que luchar contra el parásito o bacteria por si solo. En algunos casos, ganaba en otros perdía.

Hoy en día, hay doctores y científicos que estudian los microbios y aprenden como tratarlos. Hay también algunos científicos que exploran los restos humanos de mundos antiguos y aprenden sobre los microbios y su evolución.

Estudiando el pasado en busca de pistas

Explorar a las personas que vivieron hace mucho tiempo es el trabajo del arqueólogo. Algunos arqueólogos estudian enfermedades antiguas. Si has visto cualquiera de una docena de programas de ciencia, es probable que hayas visto a arqueólogos descubriendo y explorando antiguas civilizaciones.

Estos científicos estudian todas las partes del pasado humano. Cuando se les da permiso para excavar o examinar entierros humanos, también se les da la oportunidad de observar enfermedades en las sociedades antiguas.

Archaeological dig

Esto muestra la cuidadosa manera en que los arqueólogos excavan (desentierran) un sitio. Este sitio está cerca de Porolissum, una antigua ciudad romana ahora en Rumania. Imagen de Saturnian.

Pero si muchos parásitos y patógenos son microscópicos, ¿cómo los estudian los arqueólogos? Tienen que encontrar la evidencia dejada por el microbio.

Aventuras de un cazador de microbios

Aquí es donde comienza la aventura de Indiana Jane, en los huesos de las personas que vivieron hace mucho tiempo. Como bioarqueóloga, estudia restos humanos de sitios arqueológicos, donde las personas vivían hace cientos o incluso miles de años.

Viajando por el mundo, Indiana Jane explora las excavaciones y visita laboratorios y museos en busca de huesos que contengan microbios antiguos. Estos huesos contienen las claves para explorar cómo vivían y morían los antiguos.

Solo hay unos pocos tipos de bacterias o parásitos que dejan su marca en los huesos, pero ¿cómo lo hacen? Cuando tienes una infección que invade tus huesos, tu cuerpo puede hacer dos cosas: hacer un hueso nuevo, o quitar hueso, dejando agujeros.

Estos cambios óseos son las claves que ayudan a Indiana Jane a descubrir a qué microbio es culpable. 

ADN antiguo de microbio

La genética es el estudio del ADN. ¿Pero sabías que el ADN puede sobrevivir por cientos, o incluso miles de años? El trabajo de un genetista antiguo es cazar el ADN de todo lo que alguna vez estuvo vivo. Es por eso por lo que los arqueólogos, que estudian humanos antiguos, y los genetistas, que estudian el ADN, pueden trabajar juntos.

Tibias infectadas y sanas

Aquí vemos una infección en la tíbia (parte inferior de la pierna) a la derecha. Haga clic para más detalles.

Las pistas dejadas en los huesos llevan a Indiana Jane a profundizar en los microbios antiguos que están atrapados dentro. Al igual que cada humano, cada microbio tiene su propio ADN. Si tienes un trozo de hueso antiguo en la mano, ¿crees que habrá más ADN humano o ADN de microbios? ADN humano.

Encontrar el ADN del microbio es como encontrar una aguja en un pajar. Si Indiana Jane puede capturar la bacteria o el parásito dentro del hueso, puede descubrir el código genético de la enfermedad en sí. A veces también puede encontrar los buenos microbios que nos mantienen saludables. Pero no te preocupes, los microbios todavía no están vivos. Afortunadamente, su ADN todavía está allí.

¿Qué tipo de preguntas puede responder Indiana Jane con el ADN antiguo de microbios? Bueno, ella puede descubrir si los microbios que nos enferman hoy son los mismos que enfermaron a las personas en el pasado. O puede aprender cuánto tiempo han vivido los humanos con ciertos microbios amigables en nuestros vientres. También puede ver cómo el ADN cambia con el tiempo. Esta información es realmente útil para aprender cuándo y dónde comenzó una enfermedad humana.


Imágenes a través de Wikimedia Commons a menos que se indique lo contrario. Imagen de Grand Prismatic Spring por Jim Peaco del National Park Service.

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Bibliographic details:

  • Article: Indiana Jane: Descubriendo los misterios de las enfermedades antiguas
  • Author(s): Kelly Harkins
  • Translator(s): Juan Maldonado
  • Publisher: Arizona State University School of Life Sciences Ask A Biologist
  • Site name: ASU - Ask A Biologist
  • Date published: April 16, 2019
  • Date accessed: September 15, 2019
  • Link: https://askabiologist.asu.edu/indiana-jane-bioarquelogia

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Kelly Harkins. (2019, April 16). Indiana Jane: Descubriendo los misterios de las enfermedades antiguas, (Juan Maldonado, Trans.). ASU - Ask A Biologist. Retrieved September 15, 2019 from https://askabiologist.asu.edu/indiana-jane-bioarquelogia

American Psychological Association. For more info, see http://owl.english.purdue.edu/owl/resource/560/10/

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Kelly Harkins. "Indiana Jane: Descubriendo los misterios de las enfermedades antiguas", Translated by Juan Maldonado. ASU - Ask A Biologist. 16 April, 2019. https://askabiologist.asu.edu/indiana-jane-bioarquelogia

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Kelly Harkins. "Indiana Jane: Descubriendo los misterios de las enfermedades antiguas", Trans. Juan Maldonado. ASU - Ask A Biologist. 16 Apr 2019. ASU - Ask A Biologist, Web. 15 Sep 2019. https://askabiologist.asu.edu/indiana-jane-bioarquelogia

Modern Language Association, 7th Ed. For more info, see http://owl.english.purdue.edu/owl/resource/747/08/
Gran Fuente Prismatica
Los microbios se encuentran casi en todos lados, desde estas fuentes termales hasta nuestros cuerpos. Los microbios en la Gran Fuente Prismática del Parque Nacional de Yellowstone dan color naranja.

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